El secreto para una vida saludable es similar a una vida feliz: mantenerse ocupado y ver amigos regularmente.

09.06.2022

Japón busca los secretos de una vejez saludable

Vivir más sirve de poco si los años extra se pasan en la cama. La mayoría de las personas ven vivir más tiempo como algo bueno. Sin embargo, envejecer mal es una perspectiva menos atractiva.

La mayoría de las personas que tienen la suerte de envejecer tendrán al menos algunos años poco saludables en su vida. La brecha global entre la esperanza de vida y la esperanza de vida saludable, una medida de cuánto tiempo vive una persona sin problemas de salud que impidan la actividad diaria, es de casi diez años, según la Organización Mundial de la Salud.

Eso es suficientemente malo para las personas y sus familias, pero también es preocupante para los países que envejecen, donde una gran población de ancianos puede agotar las finanzas públicas. En Japón, el país más antiguo del mundo, los hombres viven una media de 81,6 años y las mujeres una media de 87,7 años. Pero en 2019, el último año del que hay datos disponibles, las partes saludables de esas vidas fueron en promedio nueve años más cortas para los hombres y alrededor de 12 años más cortas para las mujeres.

Por lo tanto, reducir esa brecha se ha convertido en un objetivo importante para el gobierno japonés. Mantenerse saludable por más tiempo, dice el pensamiento, hará que las personas sean más felices y ejercerá menos presión sobre los sistemas médicos y el presupuesto del gobierno. "Durante mucho tiempo [Japón] hizo un esfuerzo colectivo para extender la esperanza de vida", dice Akiyama Hiroko del Instituto de Gerontología de la Universidad de Tokio. "A medida que la edad promedio se acercaba a los 80 años, comenzamos a pensar que lo habíamos logrado, pero también notamos que teníamos muchos adultos mayores postrados en cama y muchos subempleados de 60 y tantos".

Pero aquellos con vidas saludables más largas no son necesariamente aquellos con vidas más largas en general. Muchas condiciones que reducen la calidad de vida no son fatales, como el dolor de espalda, las enfermedades de los ojos o los problemas de salud mental. Ayudar a las personas a mantenerse saludables, en lugar de simplemente vivas, implica consideraciones sociales y ambientales más amplias. Los trabajos son esenciales. Trabajar más tiempo mantiene a las personas física y mentalmente activas, pero también las mantiene conectadas con los demás. 

Las redes sociales, del tipo del mundo real, también juegan un papel importante. Los lazos fuertes con amigos, familiares y vecinos contribuyen a una mejor salud mental, estilos de vida más activos y un mejor apoyo. Inversiones como la mejora de instalaciones culturales o la creación de bibliotecas móviles para servir a comunidades remotas pueden no parecer relacionadas con la salud, pero pueden beneficiar la salud pública, dice Kondo Naoki de la Universidad de Tokio.

En Yamanashi, muchos especialistas en salud pública apuntan a mujin, que son asociaciones locales tradicionales de microcrédito que se han convertido en algo más parecido a clubes sociales. Los miembros aportan fondos para reuniones regulares, a menudo con fideos y sake (algunos prefieren té o mah-jong). Los estudios a largo plazo del Sr. Kondo han encontrado que aquellos que participan activamente en mujin se mantienen más saludables por más tiempo, incluso cuando se controlan la riqueza y otras variables. La actividad grupal ofrece un sentido de propósito y también actúa como un mecanismo de seguridad informal, con otros miembros notando cuando alguien está ausente o se ve peor que el mes anterior. "Estar solo es muy perjudicial para la salud", dice Nagasaki Kotaro, gobernador de Yamanashi, quien recientemente comenzó a ofrecer subsidios para los mujin. El secreto para una vida saludable, entonces, es similar a una vida feliz: mantenerse ocupado y ver amigos regularmente, incluso tomando una copa o dos.

Traducción The Economist: Japan is searching for the secrets to healthy old age - 2022